The Alchemist Experience 2018 (1)

The Alchemist Experience 2018 (1)

September 2018: aan boord van The Ark bestreden 11 internationale topbartenders elkaar in de wereldwijde finale van The Alchemist Experience, de unieke cocktailwedstrijd van Copperhead Gin.

Waarom deze wedstrijd als een experience omschreven wordt en niet als een competitie werd al snel duidelijk. Dit is meer dan een competitie! De 11 deelnemers kregen 4 proeven voor de kiezen, op 4 prachtige locaties en onder begeleiding van enkele legendes uit de cocktailwereld. De verplaatsing tussen de 4 locaties gebeurde per cruiseschip. En niet zomaar een cruiseschip! Het schip Visions of the Sea werd voor enkele dagen omgedoopt tot The Ark!

Vergeet de clichés van cruises. Aan boord van The Ark geen oma’s die bridge of bingo spelen. Maar wel pompende beats en pool parties. The Ark is Europa’s grootste cruise festival en doet locaties zoals Ibiza en Palma de Mallorca aan. Maar zoals vele festivals kent The Ark ook een culinair kantje. Zo heb je aan boord van The Ark ook de mogelijkheid om te dineren bij enkele sterrenchefs, zoals njam!-chef Michael Vrijmoed. The Alchemist Experience past dan ook volledig in het plaatje van hoogstaande culinair genot.

The Alchemist Experience was aan zijn derde editie toe en beloofde de grootste tot hiertoe te worden. Een belofte die meer dan ingevuld werd. Op amper 3 jaar groeide The Alchemist Experience uit tot een van de mooiste wedstrijden in het circuit. De figuurlijke kroon van deze wedstrijd is dan ook een felbegeerde prijs.

In hun eigen land hadden de 11 bartenders zich reeds in de voorrondes gekwalificeerd voor de nationale finales die in afgelopen weken in Kortrijk en Gent plaats vonden. In die nationale finales streden per land 4 deelnemers voor een plekje in de wereldfinale. Zo kwam Copperhead Gin tot een lijst van 11 finalisten die een ticket voor The Ark scoorden:

Ruben Patoor (België)
Giuseppe Lilliu (Nederland)
Benjamin Chiche (Frankrijk)
Matteo Pizzolini (Italië)
Sharam Mohebbi (Zweden)
Martin Swidzinski (Zwitserland)
Sembo Amirpour (Duitsland)
Michelangelo Castaldo (Duitsland)
Loic Cretel (Verenigd Koninkrijk)
Dee Atan (Singapore)
Rai Amrit (Hong Kong)

IMG_0519_neg

Dag 1 & 2 : Barcelona – The Dry Martini Challenge

Als het op Dry Martini’s aankomt kent iedereen vast de catchphrase ‘Shaken or stirred?’. En hoewel James Bond zijn Martini’s graag geshaket ziet, is het zorgvuldige roerproces van het stirren eigenlijk beter gepast voor dit type cocktail. De eerste proef voor de 11 bartenders had echter alles te maken met Rolled Martini’s. Bij deze techniek wordt gebruikt gemaakt van de shaker, maar er wordt niet geshaket. De ingrediënten worden zorgvuldig gemengd en gekoeld door ze van de ene shakerhelft naar de andere over te hevelen.

Ter voorbereiding op de Dry Martini Challenge brachten de 11 finalisten een bezoek aan Boadas. De ideale plek voor een spoedcursus rolling zo bleek. Boadas is immers niet enkel de oudste cocktailbar van Spanje, het is ook de bakermat van de Rolled Martini.

Later op de avond verhuisden de alchemisten naar Ocaña, een trendy zaak in bohemian-stijl vlakbij Las Ramblas. In Ocaña werden de 11 deelnemers ondergedompeld in de typische sfeer van Barcelona. Met lekkere tapas en Spaanse Negroni’s van de hand van Martina Breznanova (The Gibson, Londen), die voor de gelegenheid de bar enkele uurtjes had overgenomen.

Op de tweede dag moesten de bartenders voor de eerste keer zelf aan de slag. Met een beperkt budget van slechts 20 euro werden de bartenders losgelaten op La Boqueria. De bekende overdekte markt aan Las Ramblas is een walhalla voor iedereen die met smaken bezig is en dus een ideale plek om inkopen te doen voor de wedstrijd.

 

Picture by Jonas Op de Beeck
Picture by Jonas Op de Beeck

Terug aan boord van het schip moest ík aan de bak. Mijn taak: de 11 finalisten klaarstomen voor de wedstrijd in een masterclass “How to win a cocktail competition”: een trainingsmoment met een marketing-insteek om de bartenders er aan te herinneren dat het om meer draait dan enkel smaak. In een wereldfinale moet je immers er vanuit gaan dat alle kandidaten lekkere drankjes kunnen maken. Het verschil moet op een andere manier gemaakt worden. Als je zo ver geraakt in de wedstrijd komt er heel wat bij kijken. Niet enkel de smaakpapillen moeten geprikkeld worden, in de wereldfinale moeten àlle zintuigen tintelen. Maar het gaat nog verder dan dat. De drankjes moeten niet enkel lekker, mooi en aromatisch zijn. De bartenders moeten ze ook aan de man kunnen brengen en de klanten/juryleden kunnen meenemen in het verhaal van hun creatie. Enkel bartenders die een hele set van skills tonen maken kans op de overwinning.

Na de training kregen de bartenders een anderhalf uurtje prep time in de keuken van het schip. Tijd dus om te experimenteren, te proeven en vooral ook garnituren snijden. Wanneer de boegdeuren finaal gesloten werden en het schip de kade verliet weerklonk het échte startschot van de eerste challenge. Een legertje van een veertigtal jonge dames aan boord werd door de organisatie verzameld om te komen proeven van de gerolde Dry Martini’s.

Dit werd een heuse beproeving voor de bartenders. In een cocktailbar zou het uitgekozen groepje twintigers niet snel kiezen voor een Dry Martini. Al zeker niet in deze warme weersomstandigheden. Maar dat was net een belangrijk onderdeel van de proef: inspelen op de doelgroep en omstandigheden. Ondanks een duidelijke hint van de juryvoorzitter hadden de meeste bartenders hier echter de bal misgeslagen. Zo gefocust op de smaak kozen meeste bartenders voor een klassieke beendroge Martini-cocktail. Een voor een lekkere cocktails.. maar niet voor die doelgroep en niet op dat moment. Een beetje een valse start dus voor de deelnemers, maar een wijze les.

Picture by Jonas Op de Beeck
Picture by Jonas Op de Beeck

De Zweedse finalist Sharam Mohebbi kreeg de meeste stemmen van de jury en won deze eerste challenge. De dag was echter nog niet gedaan. Er werd afgesloten met een bar take-over van de cocktailbar aan boord van het schip. Tony Pescatori van Nightjar in Londen serveerde enkele van zijn signature drinks.

 

Dag 3: Sète – The Ice Challenge

Bij het ontwaken op de derde dag was het schip inmiddels al in Sète aangemeerd. Sète is een kleine maar bruisende havenstad in Zuid-Frankrijk. Op culinair vlak staat het vooral bekend voor de lokale oesters en vis, maar ook voor het heerlijke artisanale schepijs. Dat was dan ook het onderwerp van de tweede proef. In het artisanale ijssalon ‘Les glaces de la Bouline’ werd de groep hartelijk ontvangen door Lydia Benito, haar man Denis en barlegende Marian Beke van cocktailbar The Gibson (Londen). Mister Marian staat wereldwijd bekend als toonaangevende innovator op vlak van cocktails, maar bleek ook een geweldige mentor te zijn. Hij stoomde de bartenders klaar voor de tweede proef middels een workshop ‘culinaire technieken voor cocktails’, die menig mond deed openvallen van verbazing. Na de workshop was er tijd om even te ontspannen en uit te testen hoe geweldig die ijsjes en oesters van Sète nu werkelijk zijn.

IMG_0166_neg

Picture by Jonas Op de Beeck
Picture by Jonas Op de Beeck

Voor de proef van de dag kregen de 11 bartenders de opdracht het klassieke ijs (bevroren water dus) in hun cocktail op een creatieve manier te vervangen door schepijs. Met de culinaire tips van Marian Beke in gedachte gingen de bartenders aan de slag. Na een uurtje preppen in de keuken moesten de bartenders plaats nemen rond het zwembad aan boord van het schip. De ideale plek voor een Ice Challenge zo bleek. De bartenders en hun klanten genoten met volle teugen. Alle bartenders gingen in party mode en leerde enkele van hun klanten omgaan met een cocktail shaker. Na de valse start bij de eerste proef scoorden alle 11 deelnemers nu ontzettend goed. Lekkere drankjes, veel creativiteit, een goede aansluiting met de klanten en vooral een heel toffe vibe!

IMG_0245_neg

 

IMG_0216_neg

Het drankje van de Belgische winnaar Ruben Patoor werd finaal het meeste gesmaakt. De besnorde bartender uit Gent won de Ice Challenge, maar het was duidelijk dat in deze proef àlle deelnemers goede punten gescoord hadden bij de klanten én bij de jury.

Ook na deze proef werd er afgesloten met een bar take-over door een legendarische bartender, ditmaal Erik Lorincz. Hij is de tiende head bartender in de 125-jarige geschiedenis van de beroemde American Bar in The Savoy. Afgelopen jaren werd hij niet enkel verkozen tot ‘bartender of the year’, ook zijn American Bar werd verkozen tot beste bar ter wereld. Bruno Mars zong in zijn hit Billionaire  dat hij op de cover van Forbes Magazine wil staan, maar Erik Lorincz mocht dat enkele maanden geleden al van zijn bucket list schrappen.

Picture by Jonas Op de Beeck
Picture by Jonas Op de Beeck

Onderweg naar Ibiza werd de party vibe nog goed doorgezet met een stevig feestje. Volgens het programma zouden de dj’s tot 04u00 ’s nachts draaien, maar op open zee heb je geen lastige buren dus deden de dj’s er met veel plezier nog enkele uurtjes bij.

Deel 2 van deze fantastische trip lees je hier.
Meer foto’s vind je hier.

Tekst: Yannick Van Dyck
Foto’s: Yannick Van Dyck & Jonas Op de Beeck

Niets uit dit artikel mag overgenomen worden zonder uitdrukkelijke toestemming.


 

IMG_0132_neg

IMG_0213_neg

IMG_0228_neg

Picture by Jonas Op de Beeck
Picture by Jonas Op de Beeck

IMG_0262_neg

 

 

 

2 thoughts on “The Alchemist Experience 2018 (1)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *